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Con NICHE si gioca ai biologi evoluzionisti usando il concetto di nicchia ecologica

Niche ("nicchia" in italiano) in linguaggio economico indica un segmento del mercato di un bene o di un servizio rappresentato da un gruppo fortemente caratterizzato di consumatori, cui si rivolge un numero limitato di produttori. In biologia invece indica la posizione di una specie (o anche solo di una popolazione) all'interno di un ecosistema, uno stato alla base dei concetti di adattamento e di selezione naturale; in altre parole come un organismo/popolazione risponde alla distribuzione delle risorse e dei concorrenti e come a sua volta altera quegli stessi fattori.
Concetti questi fondamentali per un genetista di popolazioni.

Un videogame come Niche potrebbe quindi apparire come un prodotto fatto e pensato per biologi che vogliono esplorare ludicamente dei concetti per loro familiari (in effetti suona molto da nerd ...). Può essere, ma di sicuro il gioco (ora in fase di sviluppo) ha attirato l'attenzione di molte persone non appartenenti al mondo scientifico. Il che in effetti è una sorta di déjà-vu se qualcuno si ricorda di Spore, un gioco di notevole successo apparso nel 2008 in cui si segue e si guida l'evoluzione dallo stadio unicellulare ad una forma di vita capace di esplorare l'universo.
Giochi simili e con una spruzzatina di tematiche biologiche sono "StarMade", "Species: Artificial Life, Real Evolution", "Creatures Exodus", "SimLife: The Genetic Playground", "Osmos" e mettiamoci pure il fantascientifico "No Man’s Sky" (se cliccate sul nome andate diretti alla pagina del trailer). Se invece volete giocare alla scienza "vera" e contribuire in questo modo alle scoperte, allora "Foldit" fa per voi (in pratica giocando aiutate a ricostruire la struttura ternaria di una proteina in studio). Ancora non vi basta? Ecco altri giochi "utili": "Folding"; "Eterna"; "Eyewire"; "Phylo"; "The Cure"; "Citizen Sort"; "AI Game Research"; "Crowdcrafting"; "Science at home" ... .

In Niche l'obiettivo è quello di creare le proprie specie animali e scolpire una nicchia ecologica in cui tali specie siano in grado di sopravvivere e prosperare sul lungo periodo.
Per raggiungere questo obiettivo, i giocatori dovranno affrontare sfide classiche come quelle poste dai predatori, da ambienti diversi e  dall'effetto dei cambiamenti climatici, e infine dalle malattie e dai problemi di adattamento su cui l'evoluzione agisce.

Insomma un vero divertimento per chi ama giochi come Civilization, forse un po' meno per i fan di uno sparatutto.

Gli sviluppatori del gioco hanno cercato di includere il maggior numero di approcci per affrontare le sfide poste dalla natura come ad esempio sviluppare il mimetismo naturale, fare crescere corna ed artigli (ma anche produrre tossine) per migliorare la capacità di difendersi dai predatori o per battere i concorrenti della stessa specie. Giusto per non essere superficiali non ci si è dimenticati dell'accoppiamento come modalità evolutiva e l'ereditarietà delle caratteristiche biologiche è stata sviluppata su concetti genetici come i diversi gradi di dominanza allelica.

La parte più complicata del gioco è tenere d'occhio la specie selezionata, vigilando sul patrimonio genetico e seguendo i ritmi di nascita, crescita, invecchiamento e morte, alla base di ogni equilibrio ecologico. Ovviamente più la specie diventa "forte" e maggiore sarà il suo accesso al cibo e ad un territorio sempre più vasto; ma questo impone modifiche strutturali che se assenti porteranno la specie in un vicolo cieco evolutivo. Si imparerà anche che per quanto una specie possa essere in un dato momento dominante, se distrugge la propria nicchia (sovrappopolazione ad esempio) è destinata a scomparire, come avvenuto innumerevoli volte nel corso della evoluzione su questo pianeta.

Come sopra anticipato si tratta di un progetto in fase di realizzazione per cui è stata aperta la ricerca di fondi su Kickstarter, una delle piattaforme più note nel campo delle start-up (digitali e non), dove i finanziatori pagano per avere benefici esclusivi (non ritorni economici) se e quando il prodotto vedrà la luce.
Non si tratta, è bene chiarirlo, di una semplice idea ma di un progetto in divenire la cui giocabilità è stata testata su Greenlight Steam.
Se l'obiettivo iniziale era di raccogliere 15 mila dollari, ad oggi la campagna di finanziamenti ha superato i 72 mila grazie a circa 3 mila sostenitori in giro per il mondo aumentando così, gradino dopo gradino, la complessità del prodotto. Al momento in cui scrivo la strategia è quella di fornire in questi mesi un accesso limitato riservato ai finanziatori, in modo da correggere i bug e di prepararsi alla commercializzazione del gioco (probabilmente su Steam e per le piattaforme PC, Mac e Linux) ipotizzata per febbraio 2017.

Per avere un'idea di come sarà il gioco vi invito a guardare il video su youtube linkato nella legenda allo screenshot:
Clicca --> QUI per il video promo e QUI per l'intervista agli sviluppatori
(credit: niche-game.com / Kickstarter)

Fonte
- Niche su kickstarter.com
- niche-game.com/


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