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Sonda Cassini. In attesa del "gran finale"

Manca poco oramai.

Fermo immagine dal contatore del sito NASA "Where is Cassini now"
Il 15 settembre la sonda Cassini terminerà la sua missione con un "tuffo" distruttivo dentro l'atmosfera di Saturno.

Sono passati già 5 mesi dall'articolo in cui si era scritto dell'inizio dell'ultima fase della missione Cassini e siamo giunti al punto di non ritorno. Dopo il ventiduesimo e ultimo passaggio attraverso gli anelli nella sua spirale discendente la missione sarà ufficialmente conclusa.

Le orbite di Cassini intorno a Saturno a partire dal 2004 (credit: theverge.com)
L'immagine di prima in 2D e su scala temporale. In verde le orbite fino al 2008,
giallo fino al 2010 e in viola fino al 2017


 Una fine che potrebbe apparire uno spreco ma che non aveva alternative dato che in ogni caso l'energia a disposizione era oramai (si fa per dire considerando che il lancio è avvenuto 20 anni fa) esaurita.
A onor del vero il nome corretto della missione è Cassini-Huygens data la presenza della sonda Huygens a bordo, fatta atterrare sulla luna Titano nel 2005.
La superficie di Titano 
Credit: NASA

e la ricostruzione al computer della sua discesa arricchita da immagini reali riprese durante la discesa fino al "touchdown"


(se non vedete il video --> youtube)

Tornando alla sonda Cassini le immagini e i dati ottenuti sono all'altezza delle migliori missioni spaziali. 

In attesa di ricevere le immagini della fase finale ecco un video riassuntivo e alcune delle immagini raccolte in questi anni.

(in caso di problemi di visualizzazione --> youTube). Altro video consigliato è disponibile su Vimeo --> NASA


Il riflesso del Sole sui laghi di idrocarburi di Encelado (JPL/NASA)

Tre delle lune di Saturno (Epimetheus, Janus e Dione in prima fila) sfilano di fronte a Cassini (® JPL/NASA)
Con uno spessore anche di soli 100 metri, gli anelli di Saturno sono stati "scolpiti" dalle lune che li solcano. Le aree "pulite" sono quelle in cui esse orbitano (vedi dettaglio nella foto successiva). Sullo sfondo è visibile la luna Pandora (® JPL/NASA)
La luna Pan e la "fessura" nota come Encke Gap (® JPL/NASA)

L'effetto delle perturbazioni gravitazionali sull'anello F
(® JPL/NASA)
Un effetto dovuto alle particelle cariche che orbitano intorno a Saturno
(® JPL/NASA via Nature)
Un gigantesco fronte "temporalesco" (ma non di acqua) si addensa sull'emisfero nord di Saturno
(® JPL/NASA)
"L'esagono di Saturno"', una conformazione nuvolosa tipica del polo nord di Saturno  (® JPL/NASA)
Vista di una struttura d'onda negli anelli di Saturno nota come "l'onda di spirale di Janus 2:1", la cui origine non è così diversa dai processi che  generano le spirale nelle galassie. Da notare che una "onda" ogni due è la stessa che ritorna dopo avere fatto il giro intorno al pianeta
Immagini di settimana scorsa durante il solstizio d'estate nell'emisfero nord

L'immagine inviata lunedì, appena prima della correzione di rotta (indotta proprio dal passaggio nei pressi di Titano) che ha "spinto" definitivamente la sonda verso l'atmosfera di Saturno. Un incontro non a caso definito "kiss goodbye"




Fonti
- JPL - NASA
- Cassini-Huygens: Exploring Saturn's System  (space.com)
- Where is Cassini now?


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Il mio primo libro di Hawking risale all'inizio degli anni '90, quando volevvo distrarmi dalla "mia" scienza leggendo altre materie. Da allora non ho mai smesso di leggerlo. Questo, ahime, è il suo ultimo

Eric Kandel, Nobel, divulgatore, neuroscienziato. Che altro? Scrive libri appassionanti